È diffuso che la teoria della relatività di Einstein sia stata ispirata da David Hume (e Hume dal buddismo)

In una lettera del 1915, Einstein riconosce che la filosofia di Hume era fondamentale per la formulazione della teoria della relatività. Affascinante, Hume avrebbe potuto essere influenzato dal buddismo nello sviluppo di alcune delle sue idee centrali

Numerosi media si sono diffusi questa settimana - come se fosse qualcosa di nuovo - l'importante influenza che Einstein ebbe nella lettura del filosofo scozzese del XVIII secolo David Hume, in particolare il suo libro A Treatise of Human Nature, da cui ricevette l'ispirazione per formulare la sua teoria generale di relatività Einstein commentò questo a Moritz Schlick nel 1915 e, secondo media come The Telegraph o Daily Mail, questa informazione è una novità, dal momento che l'Università di Edimburgo ha appena "scoperto" una lettera in cui ne parlano.

Ora, l'influenza di Hume su Einstein era già nota, come si può vedere da vari documenti accademici che trattano dell'influenza di Hume ed Ernst Mach nella concezione della teoria della relatività. In realtà, questa lettera è riemersa solo alla luce pubblica.

A grandi linee, ciò che la filosofia di Hume permetteva a Einstein era di liberarsi "dell'assioma del carattere assoluto del tempo, o della simultaneità", e quindi dell'idea che il tempo e lo spazio sono relativi. La filosofia di Hume è particolarmente riconosciuta per trattare il tempo e lo spazio come concetti che dipendono interamente dalle nostre sensazioni o impressioni, e quindi non raggiungono una verità metafisica come rappresentazioni della realtà (la loro influenza su Kant, che in seguito svilupperebbe questi idee, sarebbe enorme). Hume ha suggerito notoriamente che la nozione di anima - o di sé - è solo un concetto che emerge dalla concatenazione (illusoria) di impressioni sensibili nella memoria. Per rendere questa storia ancora più affascinante, è possibile che questa idea sia arrivata a Hume dal buddismo.

Il notevole lavoro accademico di Alison Gopnik ha dimostrato che è molto probabile che Hume fosse influenzato dalle idee buddiste, cosa che sembrerebbe altamente improbabile nel 1735, quando Hume stava scrivendo il suo influente trattato. Ma, sorprendentemente, sappiamo che Hume ha trascorso 2 anni a La Flèche, dove si trovava anche una scuola gesuita. In particolare, quel sito fu visitato anni prima da Ippolito Desideri, un monaco missionario che viaggiò in Tibet nel 1716 e visse 5 anni nei monasteri buddisti. Da questa esperienza ha prodotto il primo libro scritto da un europeo sul buddismo e alcune persone suggeriscono che il suo testo avrebbe potuto essere il più autorevole sull'argomento per circa 150 anni. Desideri ha scritto sul karma, il vuoto (o la relatività di tutti i fenomeni), l'assenza di un sé fisso, ecc. Ha anche tradotto in italiano un'opera del fondatore del lignaggio Gelug del Dalái Lama, Tsongkhapa. Gopnik ritiene che un manoscritto di questo testo avrebbe potuto far parte della biblioteca dei gesuiti con cui Hume aveva contatti.

Ma solo questo non sarebbe sufficiente per stabilire un'ipotesi di peso. Gopnik scoprì che forse l'unica altra persona con conoscenza accademica del buddismo a quel tempo, padre Charles Francois Dolu, che si recò in una spedizione in Siam dove aveva avuto contatti con un regno buddista, viveva a La Flèche nello stesso periodo in cui Hume Ha scritto il suo testo. Inoltre, ci sono documenti che dimostrano che Dolu ha incontrato Desideri e sicuramente hanno discusso della filosofia buddista (che Desideri ha condannato come anatema, sebbene evidentemente abbia suscitato l'interesse più delicato).

Inoltre, è noto che Hume ha citato come una delle sue influenze il Dizionario storico e critico di Pierre Bayle, e in particolare la sua voce su Spinoza, dove si legge che i "filosofi orientali" negarono l'esistenza di Dio e argomentarono a favore di " vuoto ".

Gopnik conclude che è molto probabile che Hume, vivendo a La Flèche, abbia incontrato almeno un riassunto delle idee del buddismo, che avrebbe potuto essere centrale, solo la spinta di cui aveva bisogno - nello stesso modo in cui le sue idee erano per Einstein- sviluppare i suoi argomenti più controversi. Curiosamente, i buddisti, spiegando cosa significa la teoria dell'anatman o l'assenza di sé, sottolineano che si tratta della relatività di tutte le cose condizionate, cioè che il sé non esiste in modo indipendente, ma in relazione alle impressioni sensibili e designazioni concettuali. Stranamente potremmo concludere, sebbene ciò sia solo speculativo, che il buddismo abbia finito per influenzare la teoria della relatività di Einstein.